The pandemic has posed unprecedented challenges to society and the economy. What is the best way to stop the virus without permanently damaging the economy?



In a nutshell

In January 2020, the novel lung disease COVID-19 became an epidemic in China. Within the space of two months, the World Health Organization had declared it a pandemic, and the global economy was in its grip. As in many other countries, Germany’s public life and parts of its economy shut down for several weeks due to state-imposed contact restrictions. As the lockdown ended and the summer came, the spread of the virus appeared to have all but stopped. But in the fall the pandemic’s second wave inundated Germany; a third wave followed in spring 2021. Of all the areas of the economy affected by the virus, the service sector was hit hardest.

The longer the contact restrictions persisted, the greater their toll on society. In addition to massive government spending on short-time work and emergency aid to companies on the verge of bankruptcy, the restrictions limited participation in education, especially for disadvantaged children and young people, and have dampened the mood of a society cut off from social encounters, family celebrations and cultural life. Since vaccinations began in early 2021, there’s been some light at the end of the tunnel. Nevertheless, Germany will have to live with the virus for many months to come. That is why it needs a strategy that restores normal life and economic activity without letting infection numbers get out of hand. This will require an intelligent combination of vaccinations, testing, and individual responsibility.

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Since the start of the pandemic, IWH economists have carefully studied its economic effects in the short and medium term. They have analysed the pandemic’s development, the measures introduced to slow viral transmission, and the consequences for the economy in Germany, Europe, and the world. Their reports appear in IWH’s quarterly economic forecasts, in the half-yearly joint economic forecasts set up together with the other German economic research institutes, and in the IWH Flash Indicator forecasting the upcoming quarter.

Recently, using a model that describes the relationship between economic mobility and infection rates, IWH researchers estimated that the relaxation of containment measures in March 2021 increased economic mobility in Germany by 10% and the number of infections and deaths by 25% each.

In General, IWH believes that the best economic policy is the successful containment of the pandemic. For instance, its researchers support the government taking on debt to finance state aid during the crisis. But they argue that money should be used to help areas of society and the economy that are actually hurting instead of using it to stimulate general consumption, as with the decision to lower sales tax last year.

Is a wave of bankruptcies imminent?

The bankruptcy rate is a good way to measure the economic impact of the corona crisis. A company’s involuntary exit from the market brings job losses and leaves supplier high and dry, which can induce chain reactions in other companies. A recent IWH Policy Note explains the significance of bankruptcies as an economic indicator and how to measure them with only a short time lag.

In May 2020, shortly after the first corona lockdown, the IWH’s bankruptcy research unit launched the IWH Bankruptcy Update, a well-regarded monthly source of pandemic-related economic information. Two months ahead of official government statistics, it provides and interprets data on bankruptcies in Germany. In the summer 2020, the IWH noted an increase in bankruptcies among large companies. Since then, bankruptcies have remained almost entirely below pre-crisis levels. IWH has not detected a looming wave of bankruptcies in the data, though the true number of insolvent companies may be concealed by state aid and the suspension of the obligation to declare bankruptcy.

Another Policy Note compared bankruptcies in 2020 with the long-term decline in insolvencies that began before the crisis. Based on the relationship of past bankruptcies to short-term economic developments, IWH researchers provided a prognosis of insolvencies in response to the corona shock. They then found that the actual number of bankruptcies was far lower – an indication of the effect of state aid and the suspension of the obligation to file for bankruptcy. The study also showed that most of the bankruptcies were concentrated in industries especially affected by the pandemic.

The crisis has jeopardised financial stability

Unlike the global financial crisis in 2008–2009, which originated in the financial sector and then spilled over into the rest of the economy, the corona crisis directly hits the real economy. Yet if many companies become insolvent due to the crisis, banks can be put at risk. In its June and July 2020 Policy Notes, the IWH pointed to this danger and projected its potential magnitude in various scenarios. It found that even if the economy recovers swiftly – an optimistic assumption – dozens of German banks could face insolvency as a result of loan defaults. Institutions that are particularly vulnerable are cooperative and savings banks that finance hard-hit sectors such as retail and hospitality. In some German regions, many banks were both undercapitalised and held credit portfolios full of borrowers greatly affected by the corona crisis.

When banks are in trouble, the supply of credit for companies starts to run dry, which can trigger a second-order recession. So far, generous government aid for companies has prevented massive credit defaults. But this has produced a growing number of zombie companies that have come to depend on money from the state. At some point, a wave of insolvencies will come. Germany’s banking supervision must work to strengthen the capital base of at-risk banks. Otherwise, the state will once again have to use taxpayers’ money to bail out banks without systematically restructuring their credit portfolios.

We need a new corona strategy

After the first wave of the virus in the spring 2020, IWH President Reint Gropp called for comprehensive testing for the working-age population and protective isolation for risk groups to give people some normalcy again. At that time, a vaccine was not yet in sight. Now, the vaccination campaign is underway, and, together with rapid tests, constitutes a pillar of the pandemic response. State control must eventually give way again to individual responsibility. The lockdown is a blunt instrument and it no longer reflects the needs of the moment. When extended indefinitely, it damages the economy, undermines educational opportunities, increases social inequality, endangers mental health, and erodes trust in democracy.

Publications on the Corona crisis


Kommentar: Finanzstabilität in Zeiten von Corona

Reint E. Gropp

in: Wirtschaft im Wandel, No. 3, 2020


Die Corona-bedingte Wirtschaftskrise könnte den deutschen Bankensektor massiv in Mitleidenschaft ziehen, wenn die nationale und europäische Aufsicht nicht in den nächsten Monaten gegensteuert. Das ist die Aussage einer IWH-Studie, in der wir die Jahresabschlüsse von mehr als einer halben Million deutscher Unternehmen mit den Bilanzdaten von über 1 000 hiesigen Banken verknüpft haben. Die Stichprobe umfasst rund 90% der Bilanzsumme aller Banken und schließt alle großen systemrelevanten Geldhäuser mit ein. Wir benutzen dabei sektorspezifische Prognosen für die wirtschaftliche Entwicklung: Wir beziehen also die Tatsache mit ein, dass die Tourismusbranche besonders und die Baubranche relativ wenig von der Krise betroffen ist. Wir simulieren mehrere Szenarien: eines mit einer schnellen Erholung (V-förmig), eines mit einer relativ langsamen Erholung (U) und ein Szenario, in dem die Krise noch eine längere Zeit anhält (L).

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Aktuelle Trends: Spiegelt sich die Mehrwertsteuersenkung in den Verbraucherpreisen wider?

Birgit Schultz

in: Wirtschaft im Wandel, No. 3, 2020


Die Bundesregierung hat im Rahmen der Corona-Soforthilfemaßnahmen eine temporäre Mehrwertsteuer senkung von Juli 2020 bis Ende des Jahres beschlossen. Unter der Annahme, dass die Unternehmen die Mehrwertsteuersenkung über die Güterpreise vollständig an die Verbraucher weitergeben, würde die Mehrwertsteuersenkung von 19% auf 16% für sich genommen zu 2,5% niedrigeren Preisen und beim ermäßigten Steuersatz (von 7% auf 5%) für sich genommen zu 1,9% geringeren Preisen führen. Gaststätten dürfen die Mehrwertsteuer für Speisen ab Juli 2020 sogar von 19% auf 5% senken. 

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IWH-Flash-Indikator IV. Quartal 2020 und I. Quartal 2021

Katja Heinisch Oliver Holtemöller Axel Lindner Birgit Schultz

in: IWH Flash Indicator, No. 4, 2020


Weil weitreichende Eindämmungsmaßnahmen gelockert wurden, war die deutsche Wirtschaft im Sommer 2020 auf Erholungskurs. Dazu hat auch die Wirtschaftspolitik entscheidend beigetragen. Nach dem pandemiebedingten Einbruch um 9,8% im zweiten Quartal stieg das Bruttoinlandsprodukt (BIP) im dritten Quartal um 8,2%. Im Vergleich zum vierten Quartal 2019 – dem letzten Quartal ohne Einfluss der Pandemie – beträgt der Rückgang noch 4%. Allerdings sind die Covid-19-Neuinfektionen im Herbst wieder stark gestiegen, und für den November wurden insbesondere für den privaten Bereich erneut erhebliche Einschränkungen erlassen. Für weite Teile der gewerblichen Wirtschaft gelten diese Einschränkungen aber nicht. Die Wirtschaftsleistung dürfte daher im vierten Quartal 2020 nicht so stark einbrechen wie in der ersten Jahreshälfte. Der IWH-Flash-Indikator für das Bruttoinlandsprodukt deutet auf einen Rückgang um 2,1% hin, gefolgt von einer Expansion um 5,0% im ersten Quartal 2021 (vgl. Abbildung 1)

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IWH-Tarif-Check: Kräftige reale Netto-Tariflohnzuwächse für Beschäftigte im Öffentlichen Dienst

Oliver Holtemöller Birgit Schultz

in: IWH Tarif-Check, No. 1, 2020


Steuerfreie „Corona-Sonderzahlung“ und Abbau des Solidaritätszuschlags bringen Beschäftigten bei Bund und Kommunen kräftiges Gehalts-Plus. Die Tarifvertragsparteien des Öffentlichen Dienstes von Bund und Kommunen haben sich auf einen neuen Tariflohnabschluss mit einer Laufzeit bis Ende 2022 geeinigt: Im Dezember 2020 gibt es eine steuerfreie „Corona-Sonderzahlung“, die je nach Entgeltgruppe bis zu 600 Euro beträgt. Ab April 2021 steigt dann das Gehalt um 1,4%, jedoch mindestens um 50 Euro je Monat, ein Jahr später um weitere 1,8%. Zudem gibt es noch eine Reihe von Zusatzvereinbarungen wie beispielsweise die Reduzierung der wöchentlichen Arbeitszeit in Ostdeutschland auf das Westniveau, die Erhöhung der Jahressonder-zahlung oder die Einführung einer Pflegezulage.

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Erholung verliert an Fahrt – Wirtschaft und Politik weiter im Zeichen der Pandemie

Projektgruppe Gemeinschaftsdiagnose

in: Dienstleistungsauftrag des Bundesministeriums für Wirtschaft und Energie, No. 2, 2020


Infolge der im In- und Ausland ergriffenen Maßnahmen zur Eindämmung der Corona-Pandemie ist die deutsche Wirtschaftsleistung in der ersten Jahreshälfte drastisch gesunken, wobei sich der Einbruch auf die Monate März und April konzentrierte. Schon im Mai setzte eine kräftige Gegenbewegung ein, die sich in nahezu allen Branchen bis zum aktuellen Rand fortsetzte. Dieser Erholungsprozess dürfte aber zunehmend an Fahrt verlieren. Denn Nachholeffekte laufen aus, einige Branchen sind weiterhin erheblichen Einschränkungen ausgesetzt und die für die deutsche Wirtschaft wichtige globale Investitionstätigkeit dürfte noch für einige Zeit geschwächt bleiben. Die Institute erwarten daher nach einem Rückgang des Bruttoinlandsproduktes um 5,4% in diesem Jahr nur ein Zuwachs um 4,7% im kommenden Jahr und 2,7% im Jahr 2022. Sie revidieren damit ihre Prognose gegenüber dem Frühjahr für das laufende und das kommende Jahr um jeweils gut 1 Prozentpunkt nach unten. Grund dafür ist, dass der weitere Erholungsprozess nunmehr etwas schwächer eingeschätzt wird als noch im Frühjahr.

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